Teorin grundar sig på att allt i universum består av de fem elementen – metall, trä, vatten, eld och jord. Där finns begreppet om ömsesidigt växande och ömsesidigt hämmande – varje element förstärker ett och hämmar ett annat.
Till exempel hjälper vatten trä att växa och trä ger bränsle till eld. Men eld smälter metall och vatten släcker eld. Tillsammans håller de fem elementen varandra i schack och upprätthåller en harmonisk balans av de olika krafterna.
På ytan verkar det väldigt enkelt, men teorin om de fem elementen innefattar många komplexa och abstrakta lager, vilket gör den så mångfacetterad att den kan tillämpas på så gott som allt i livet.